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Teorías del dolor: Neurotags o neuroetiquetas.

Bienvenidos y bienvenidas a una nueva entrada en Healthy-Move. En esta entrada vamos a hablar de un modelo teórico muy muy interesante que nos sirve para explicar el funcionamiento de las diferentes respuestas de protección corporal que disponemos, por ejemplo, el dolor y el movimiento. ¡Hoy vamos a hablar sobre las neurotags!

¿De dónde viene la teoría de las neuronas o neuroetiquetas?

A pesar de que esta teoría es bastante reciente, la conocimos en 2016 (enlace artículo); realmente no es del todo nueva, sino más bien es la actualización de parte del modelo teórico de Melzack, denominado como Neuromatrix. Tienes una entrada sobre esta teoría en mi blog. 

De forma muy muy rápida, solo quiero recordar que esta teoría propone al dolor como una experiencia multidimensional producida por patrones característicos de neurofirmas o neurosignature. Una neurofirma es un conjunto de impulsos nerviosos generados por una amplia red neural distribuida en el propio cerebro (denominando a esa red como la “body-self neuromatrix”) que dan lugar a una respuesta. Melzack defendió que la neurofirma del dolor se bifurca a la hora de producir una percepción (dolor) y llevar a cabo un comando motor (protección). 

¿Por qué se abandonó la neuromatrix?

Entre las limitaciones que cuenta la teoría de la neuromatrix o neuromatriz es que el cerebro se caracteriza por una masiva redundancia a la hora de dar un determinado output, es decir, que es capaz de dar una misma respuesta a través de un infinito número de vías. Por lo tanto, la respuesta de dolor podría producirse con la activación de otras redes neurales.

Por otro lado la neuromatrix de Melzack sólo contempla que las neurofirmas estaban compuestas por neuronas. No tiene en cuenta la relación de las neuronas con el resto de las células que componen el cerebro (inmunes y vasculares), con las que se relacionan a través de mecanismos electroquímicos y moleculares (ej: sinapsis tripartita). Todas estas limitaciones intentan ser solucionadas por el modelo de las neurotags, ¡sigue leyendo para saber cómo!

¿Qué son las neuronas o neuroetiquetas?

Una neurotag sería un conjunto de neuronas, junto con células inmunes y vasculares, de distintas áreas del cerebro que tienen una función común. Cada neurotag puede influir sobre otras neurotags  o dar una respuesta (ej. dolor, movimientos, etc). 

La conceptualización del cerebro como una masa de neurotags que están en un constante estado de colaboración y competición, influyendo unas sobre otras y siendo influenciadas por otras, proporciona una “versión dinámica” del modelo biopsicosocial (enlace artículo). En el que entendemos que tanto la salud, como el dolor, están determinados por la interacción de diferentes subsistemas (biológico, social, histórico, económico…) que se interrelacionan y modifican en el tiempo. 

Una imagen que nos puede ayudar a entender este modelo dinámico, donde las neurotags están compitiendo y colaborando de forma constante, es imaginar el cerebro como el parlamento. Esta metáfora pertenece al neurólogo Arturo Goicochea, autor del libro “Migraña: una pesadilla cerebral”.

El parlamento cerebral, al igual que el nuestro, está formado por diferentes partidos políticos que se reparten por la gran sala, siempre discutiendo por tener la razón sobre un tema en cuestión -pongamos que es la decisión de si mandar o no dolor tras un traumatismo. Estos partidos neuronales serían las neurotags, y sus integrantes serían las neuronas miembro.

Como cualquier partido político, la neurotag tiene como objetivo ganar en importancia o influencia (el equivalente serían los escaños del parlamento), y determinar así las características de la respuesta de protección (ej. dolor en la zona del traumatismo, con una extensión y nivel de intensidad determinados). 

¿Cómo se clasifican las neurotags o neuroetiquetas?

Podemos hacer varias clasificaciones con las neurotags, por ejemplo, ateniendo a donde ejercen su influencia (dentro del cerebro o modulación, más allá del cerebro o de acción).  Esta clasificación da lugar a una menor confusión que la que anteriormente se estaba utilizando de neurotags secundarias y primarias en el primer modelo de Wallwork y colaboradores (2016). También podemos dividirlas según donde se generan, pudiendo ser internas (ej: percepción del estado de los tejidos) o externa (ej: exterocepción o nocicepción). 

Neurotags de Modulación (nocicepción, amenaza visual, amenaza esperada...) y la neurotag de acción del dolor. (Traducido y modificado de Wallwork et al, 2016)

Cualquier neurotag, independientemente de la clasificación que se utilice, obtiene su sentido clínico atendiendo a si aumenta la necesidad de protección (Neurotags de peligro) o si la disminuye (Neurotag de seguridad). Durante el tratamiento o a lo largo de la historia naturales del proceso de dolor, la neurotag puede cambiar de protección a seguridad, y a la inversa. Recuerda que es un modelo dinámico. Este modelo teórico dio paso a una herramienta muy utilizada en la recuperación de personas con dolor crónico, ¡el protectómetro!

¿Qué es el protectómetro del dolor?

El Protectómetro es una herramienta destinada a ayudar a las personas con dolor a identificar los potenciales contribuidores de su estado de dolor y a planear un camino hacia la recuperación. Sus desarrolladores, David Butler y Lorimer Moseley, definen que cualquier cosa que el cerebro interprete como una evidencia creíble de peligro sobre nosotros, se denomina DIMs (Danger In Me). Mientras que cualquier cosa que el cerebro interprete como una evidencia creíble de seguridad sobre nosotros, se denomina SIMs (Safety In Me). Los SIMs y DIMS pueden ser cualquier cosa que oigas, veas, huelas, saborees y toques; así como cualquier cosa que hagas, digas, pienses y creas, lugares a donde vayas, personas en tu vida y cosas que ocurran en tu cuerpo.  Todo ello sale en su libro. 

Traducido de Mosley & Butler. The Explain Pain Handbook Protectometer. 2015. NoiGroup.

¿Cómo utilizar el protectómetro en fisioterapia?

Esta herramienta cuenta con una aplicación para móviles y tabletas en la que el paciente debe de ir apuntando de forma individual sus DIMs y SIMs.

El objetivo es poder transformar el mayor número de DIMs a SIMs a través de la educación en dolor y la exposición gradual (6–8). También se tendrá como objetivo el aumento de la importancia (influencia) de los SIMs existentes. Gracias a ello, conseguiremos disminuir la amenaza y, por tanto, la probabilidad de se produzca dolor. 

Recuerda que en el blog dispones de materiales descargables y gratuitos entre los que se encuentra el protectómetro en español, así como otras herramientas. 

Ahora sí, llegamos al punto álgido de la entrada, aquí veremos como se este modelo teórico se fundamenta en las bases de la neurociencia. 

¿Cómo funcionan las neurotags o neuroetiquetas?

El funcionamiento y la influencia que rigen a las neurotags hace que se siga sumando valor a la redundancia del cerebro a la hora de elaborar una respuesta. Por ejemplo, puede que la intensidad del dolor (respuesta de la neurotag de acción) no haya cambiado a lo largo de una sesión de tratamiento, pero lo más probable es que la influencia que tienen las neurotags si varíe (neurotags de modulación). 

Principios de funcionamiento de las neurotags

Codificación distribuida

Los estudios sobre cómo el cerebro funciona nos hacen pensar de que se trate del dolor, o cualquier otro output, necesita del trabajo conjunto de diferentes áreas. Esta estrategia tiene un componente evolutivo pues ayuda a que la pérdida de una determinada función (ej: dolor) no está asociada a un área determinada (ej: corteza anterior cingulada). 

Insuficiencia célula aislada

La distribución de las respuestas, así como del procesamiento de la información, conlleva de forma implícita la idea de que una única neurona no es capaz de hacer demasiado por sí misma.  De la interacción con otras células cerebrales, formando neurotags, es cuando pueden ejercer una influencia real. 

Células multitarea

Esta propiedad, junto a la insuficiencia de la célula aislada, define que una única célula cerebral o unidad neuroinmune puede contribuir con un número infinito de neurotags. 

Principios de influencia de las neurotags

Como hemos adelantado en un párrafo anterior, en el parlamento neural, el objetivo de las neuroetiquetas es competir y colaborar para aumentar en influencia. Mayor es la influencia de la neurotag, mayor es la modulación que ejerce sobre la neurotag de acción, determinando así las características de la respuesta (dolor, movimiento, creencia…)

Fuerza neural

Está determinada por la masa neuronal y la eficacia sináptica. La masa neuronal es la cantidad de célula que componen dicha neurotag, o el tamaño de esta. Es una relación directa: mayor masa = mayor influencia.

Por otro lado, la eficacia sináptica hace referencia a cómo de rápido y eficiente una célula post-sináptica es activada por un input pre-sináptico; y también de cómo de rápido la sinapsis vuelve a su estado de equilibrio. 

Precisión neural

La precisión es la probabilidad relativa de que células miembros disparen y las células no-miembro no lo hagan. 

El disparo o la activación de las neuronas miembro y no miembro no es dicotómico, sino que responde a gradientes de probabilidad de activación. Estos no son fijos o invariables, sino que son modulados a tiempo real por otras neurotags, las cuales poseen otros gradientes que también son influenciados, etc. 

¿Cómo influye la teoría de las neurotags en el tratamiento del dolor?

Una herramienta que con frecuencia utilizo en la disminución del dolor es el flossing. Este vendaje elástico es ideal para la reducción del dolor y la mejora de la movilidad desde un enfoque activo. 

La compresión del vendaje provoca una gran entrada aferente proveniente de los receptores cutáneos, aumentando la precisión de la neurotag de exterocepción (y la representación cortical de la zona), así como  sumando en masa neural con la colaboración de la neuroetiqueta de la localización actual percibida de cuerpo. Además, la misma compresión disminuye la amenaza percibida y visual, pues como con cualquier vendaje promueven una agradable sensación de seguridad y confianza. 

En las siguientes imágenes podrás ver que antes de la aplicación del flossing las diferentes neurotags de modulación tienen una determinada influencia sobre la neurotag del dolor, pero tras aplicar el flossing se modifica. Todo ello es explicado de forma más completa en mi formación online.  

Situación pre-flossing. El grosor de la línea indica el grado de influencia.
Situación post-flossing. El grosor de la línea indica el grado de influencia.

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